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泰坦星的液体不是水 实际上是碳氢化合物

   土卫六(Titan,又称为泰坦星)是环绕土星运行的一颗卫星,是土星卫星中最大的一个,也是太阳系第二大的卫星。荷兰物理学家、天文学家和数学家克里斯蒂安·惠更斯在1655年3月25日发现它,也是在太阳系内继木星伽利略卫星后发现的第一颗卫星。

   美国宇航局(NASA)的卡西尼号探测器执行了一个漫长而艰险的使命,去年以壮观的方式结束了这一使命。卡西尼号探测器最终潜入土星大气层焚毁。这似乎是一个令人痛心的结局,但这实际上是NASA的计划。卡西尼号冒险进入太空,最终目标是从土星及其卫星周围采集数据。它甚至继续捕获超出预期寿命的数据。

 

  惠更斯号探测器于2004年12月24日(圣诞夜那天)正式脱离“卡西尼”号,开始了奔向土卫六的长达400万公里的行程。经过20天的长途跋涉,探测器于2005年1月14日穿过土卫六外围大气层,展开降落伞着陆,并对土卫六进行两个半小时的科学探索(因为自身携带的能源有限)。探索结果将通过“卡西尼”号,传回给地球上的科学家。“惠更斯”号探测器是首个在月球以外的一颗天然卫星上登陆的人造探测器。
  除了卡西尼号所拍摄的令人惊叹的图像之外,它还为NASA科学家们提供了大量的数据。许多太空爱好者会同意卡西尼号围绕土卫六泰坦(Titan)拍摄的图像是卡西尼漫长旅程中最有趣的外景之一。

  在太阳系各大行星及其卫星中,只有地球和土卫六大气层中富含氮。据推测,早期地球上也许存在大量类似甲烷的碳氢化合物。科学家们说,土卫六上可能冷藏着很多化合物,一些类似化合物也许在生命诞生之前就存在于地球上。甚至有科学家认为,“卡西尼”以及“惠更斯”的探测结果将会显示,土卫六将比现阶段的地球与早期地球更为相似。

  由NASA卡西尼号拍摄的图像揭示了土卫六泰坦和地球之间的一些有趣的相似之处,其中最重要的就是土卫六表面的液体存在。但是,正如NASA本周所指出的那样,两者的相似之处远远不止这些。

  在人们的印象中,火星一直是地外生命存在和人类移民的理想场所。但是,随着土卫六的面貌逐渐地被揭开,这种观点渐渐地淡化了。人类研究发现,土卫六就是45亿年前的地球。 泰坦具有两个生命偏爱的特征,那就是沸腾的有机化合物和浓密的有保护性的大气层。泰坦是太阳系唯一拥有合格大气层的卫星,也是太阳系4个仅有的有着浓密大气层的岩石质星球之一,其它几个分别是地球、火星和金星。在某些方面,泰坦的大气层最像地球。它的大气主要由氮气组成,气压略高于地球。它上面甚至有云,只是这些云的成分是甲烷和其它碳氢化合物,而不是水。很多太空生物学家渴望把土卫六大气作为地球大气的原型去研究,希望能够发现地球生命出现前,复杂有机分子是怎样产生的。

  泰坦是太阳系中除地球以外唯一已知的表面具有稳定液体的世界。事实证明,液体不是水。相反,泰坦上的“水”实际上是碳氢化合物和水冰。然而,在一个有趣的事件中,一个新的发现表明,地球上的水和泰坦的碳氢化合物之间有一个值得注意的相似之处:“海平面”上升。

  像地球一样,泰坦的海洋和湖泊在其引力作用下“水面”不断上升。除了发现泰坦的海平面高度外,数据还表明,泰坦上的液体通过地下含水层系统连接起来。液体从一个地方通过地下多孔岩石连接到其他液体。

  康奈尔大学的研究小组在《地球物理研究通讯》杂志上发表了一篇关于这些发现的论文。

  “地外生命”是否存在?我们的地球探测器每次“出访”外星球,都是带着这个疑问去探询。在已知的太阳系中,火星和土卫六是最具存在生命条件的星球,尽管这里面存在一些想象,但是从此次“卡西尼”的探索成果来看,土卫六的形态和45亿年前的地球极其相似。 根据分析,从土卫六的活动来看,如果不出现意外,那么一个新的类地生命将会在15~20亿年后出现在土卫六上,人类在太阳系当中将不再孤独。

  地球不是我们永恒的家园,而我们的生命之源———太阳,也只剩下50亿年的生命。再过50多亿年,太阳脱离主序星,那时太阳将会发生很大的变化,太阳将慢慢地膨胀,所有内行星都将被太阳无情地吞没,更别说地球了,而我们人类,是怎么样的命运呢?幸好,我们在21世纪初至少从表面上了解到了土卫六的大体概况,而这些概况,又使我们相信那里是我们移民的理想地点,比火星强得多。 首先,土卫六上有厚厚的大气层,这是抵御宇宙任何侵害的最有力的屏障。其次,土卫六远离太阳,即使是太阳膨胀后,也产生不了影响。另外,原本寒冷的土卫六将被膨胀的太阳的体温“暖和”到人类可以接受的地步,再加上那时候土卫六上的大气压力已基本上适合类地生命生存,这里将变成人类的又一个家园。以上这些,在火星上是很难办到的。

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