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萨根研究所通过跨学科方法寻找宇宙中的生命

美国康奈尔大学

 

美国康奈尔大学“暗淡蓝点研究所”更名为“卡尔-萨根研究所”,挂牌仪式在5月9日举行,该研究所将致力于推进寻找宇宙中的生命。

卡尔-萨根是一位著名的天体物理学家、科普作家,在宇宙学领域有着突出的贡献,卡尔-萨根生前就职于康奈尔大学,从1968年起就为该校服务,为天文学与空间科学教授,并领导行星研究室的主要科研工作。康奈尔大学卡尔-萨根研究所成立后将通过跨学科的方法寻找宇宙中的生命,涉及天体物理、工程学、地质学、生物学以及地球科学等。

天体物理学家丽莎-卡尔特内格是一名女性天文学家,她是卡尔-萨根研究所的所长,卡尔特内格从事系外行星的生命调查工作,在2009年提出了在距离地球最近的恒星系统中寻找外星生命的方法,比如距离地球仅4.2光年的南门二系统,即半人马座阿尔法三合星系统中是否存在宜居行星等。卡尔-萨根的妻子安-德鲁彦也是一名科普工作者,比如参与了宇宙纪录片的制作,在卡尔-萨根去世后仍然致力于传播宇宙学知识。在卡尔-萨根研究所成立时,安-德鲁彦参与了新机构的命名仪式。

丽莎-卡尔特内格认为卡尔-萨根研究所的成立让许多聪明的人有机会在一起工作,各个学科的顶尖人才能够用自己的知识帮助寻找外星生命。在其他行星上存在的生命涉及到许多学科,不仅有天体物理学,还有生物学等等,因此我们要发现地外生命就需要动用多个学科的知识来研究系外行星,这样才能发现它们的信号。

卡尔-萨根研究所已经制作出一些寻找系外生命的方案,比如“彩色目录”能够帮助科学家分析光谱中的特征信号,如果系外行星上拥有绿色植物或者微生物,它们的光谱信号可能有不同的颜色标记。这就像地球在宇宙空间中非常特别,我们的光谱信号中就存在绿色植物,如果外星智慧生物捕获了地球大气的光谱,也能够发现地球上拥有生命。在卡尔-萨根研究所制定光谱目录中,包含了近100种不同的生命形式。

“暗淡蓝点研究所”的命名其实颇有来头,其来自于旅行者1号探测器在1990年2月14日在37亿英里外(59.5亿公里)外拍摄的地球照片,照片上的地球就如同一个蓝点。在卡尔-萨根研究所的成立仪式上,哈佛-史密森天体物理中心、、宾夕法尼亚州立大学、艾姆斯研究中心等机构的科学家如期到场。

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